Tarzan je sin engleskih plemića, koje na napuštenoj afričkoj obali izbacuju pobunjeni mornari. Još dok je bio beba, roditelje mu ubija Keršak koji je vođa grupe Mangana (velikih majmuna), ali zahvaljujući majmunici Kali on biva usvojen i primljen u pleme. Njegovo pravo ime je Džon Klejton vikont od Grejstoka. Kao mladić Tarzan upoznaje Amerikanku Džejn, njenog oca i ostatak grupe koji su izbačeni na isto mesto kao i njegovi roditelji pre dvadeset godina. Njih dvoje se zaljubljuju jedno u drugo, a kada se Džejn vrati u Ameriku, Tarzan napušta džunglu da bi krenuo u potragu za svojom jedinom, istinskom ljubavi. Nakon određenog vremena provedenog u "civilizaciji" Tarzan upoznaje svu njenu licemernost i dvoličnost, te se sa Džejn vrlo brzo vraća u džunglu gde stvaraju svoj dom koji će kasnije biti polazna tačka za sve njegove avanture.
Tarzanove specijalne sposobnosti su penjanje, skakanje, poznavanje životinjskog jezika, snaga veća od prosečnog čoveka, otpornost, brzina i atletska građa. Lik Tarzana stvorio je Edgar Rice Burroughs (1875-1950). Zanimljivost je da se radnja novele odvija u Africi, a da sam pisac nikada nije kročio na njeno tlo. Svoja znanja o ovom kontinentu crpio je iz literatura naučnika i istraživača koji su bili u Africi.